Il est souvent difficile de faire la différence entre le past simple (ou le prétérit en français) et le present perfect en anglais.

C’est ce que nous allons voir dans ce cours.

 

Avant de commencer, il est important de savoir que le present perfect n’est PAS le passé composé !!! Il est vrai que l’on peut parfois traduire le present perfect par le passé composé, mais ce n’est pas toujours le cas. Le present perfect c’est le present perfect et le passé composé c’est le passé composé ! De même pour le prétérit (ou past simple) et le passé simple français.

Posons-nous les bonnes questions :


  • Quand utilise-t-on le past simple (prétérit) ?

On utilise le prétérit lors d’une action passée et datée, une action qui a eu lieue dans le passé, mais qui est finie au moment où l’on parle.

  • Quand utilise-t-on le present perfect ?

On utilise le present perfect lorsque l’on parle d’une action passée qui a un lien avec le présent, c’est-à-dire, qui est encore vraie au moment où l’on parle ou qui a des répercussions sur le présent.

Voici des questions que l’on peut se poser pour nous aider à différencier le prétérit du present perfect :

C’est une action passée qui a des répercussion sur le présent ou non?

  • On utilise le present perfect lorsqu’une action est finie, mais a une répercussion sur le présent

I have lost my keys

J’ai perdu mes clés et du coup (répercussion), je ne peux pas rentrer chez moi.
L’action passée c’est que j’ai perdu mes clés. La répercussion sur le présent, c’est que du au fait que j’ai perdu mes clés, je ne peux plus rentrer chez moi.

  • On utilise le past simple (prétérit) lorsqu’une action est finie et n’a aucune répercussion sur le présent.

I lost my keys

Ici, on peut raconter à un ami que l’on a perdu nos clés, par exemple, le week-end dernier. C’était terrible, car je n’ai pas pu rentrer chez moi. Mais c’est une action passée qui est finie, car aujourd’hui j’ai de nouvelles clés, et j’ai depuis pu rentrer chez moi.

Est-ce que le moment de l’action est précisé ou pas?

  • On utilise le present perfect lorsque l’on ne précise pas quand a eu lieue l’action

I have already been to London.

Ici on informe que l’on est déjà allé à Londres dans notre vie. On ne précise pas quand exactement, donc dans ce cas on utilise le present perfect.
On pourrait aussi sous-entendre que depuis que je suis né à aujourd’hui, je suis déjà allé à Londres.

  • On utilise le past simple (prétérit) lorsque le moment de l’action est précisé

I went to London last year.

Present perfect VS Past simple (prétérit)Ici on précise que l’année dernière (last year) je suis allé à Londres. Dans ce cas, on utilise le prétérit.

Voici des indices temporels qui permettent systématiquement de savoir quand utiliser le prétérit :

Last year/month/week/Sunday… I went to London last week
5 years ago, 10 minutes ago, 3 days ago,… I went to London 5 years ago
In 1998, in 2006… I went to London in 1998
When… I went to London when I was young
Yesterday… I went to London Yesterday

Voici d’autres indices temporels permettant de savoir quand utiliser le present perfect :

just : I have just called him – Je viens juste de l’appeler
already : I have already been to Washington – Je suis déjà allé à Washington
ever : Have you ever visited China?
never  
(not) yet 
Lately/recently (Récemment, dernièrement) : Have you seen Ruth’s hair lately? It’s bright green!
so far (Jusqu’ici) : So far I have had ten replies to the invitations I sent out.
until now / till now (Jusqu’à présent) : Nobody called me about the advert until now. 
up to now (Jusqu’à présent) 
again 

Attention : Lorsque l’on emploie par exemple Today (aujourd’hui) on emploie le présent perfect. Par exemple, I have seen Wendy today (J’ai vu Wendy aujourd’hui). Car la journée n’est pas encore finie. De même pour this week, this month, this year,…
Contrairement à yesterday, last week,… où l’action est maintenant terminée.

On pourrait alors se poser une autre question :

Est-ce que la période dans laquelle on parle est finie ou pas?

  • On utilise le present perfect, lorsque la période dans laquelle on parle n’est pas encore terminée

I have seen three movies this week – J’ai vu 3 films cette semaine
I have been sick for about 2 weeks – Je suis malade depuis environ 2 semaines / Ça fait environ 2 semaines que je suis malade

Ici avec le marqueur temporel this week, on exprime que cette semaine on a vu 3 films sauf que la semaine dont on parle n’est pas encore terminée, on est en plein dedans. Du coup, on utilise le present perfect.

On utilise le prétérit lorsque la période dans laquelle on parle est terminée.

I saw 3 films last week
I was sick for 2 weeks – J’étais malade pendant 2 semaines

 

Dans cet exemple, avec le marqueur temporel last week, on exprime un fait qui s’est déroulé dans le passé et qui est maintenant fini. Donc on utilise le prétérit.

L’information est elle ancienne ou récente?

  •  On utilise le present perfect lorsque l’information est récente, lorsqu’elle vient juste de se produire

I have bought a new car – J’ai acheté une nouvelle voiture (sous-entendu récemment)

Ici l’information est récente. On aurait pu dire : I have just bought a new car – I have bought a new car again,…

  • On utilise le prétérit lorsque l’information est ancienne

I bought a new car – J’ai acheté une nouvelle voiture dans le passé, l’année dernière, hier, quand j’étais jeune…

On aurait pu dire I bought a new car last year – I bought a new car when I was young,…

Voulez-vous exprimer un événement quelconque dans le passé ou exprimer le nombre de fois que cet événement a eu lieu à ce jour?

  • On utilise le present perfect lorsque l’on veut exprimer le nombre de fois à ce jour qu’a eu lieu un évènement.

Have you ever been to Paris? I have been to paris twice. – Es-tu déja allé à Paris? Je suis allé à Paris 2 fois.

Dans cette phrase, on peut sous-entendre que jusqu’à aujourd’hui dans ma vie, je suis allé à Paris 2 fois.

  • On utilise le past simple (prétérit) lorsque l’on veut exprimer un événement quelconque dans le passé.

I went to paris when I was young

Note : Si l’on utilise le prétérit pour exprimer un évènement qui s’est produit un certain nombre de fois :
- il faut que l’on raconte un moment précis par exemple : In 1998, I went to Disneyland twice. En 1998, je suis allé à Disneyland 2 fois. 
- ou que l’on parle d’une personne décédée : My grandmother went to paris twice – sous-entendus, de son vivant ma grand-mère est allée à Paris 2 fois.

For et Since

  • On utilise le present perfect avec for et since lorsque l’événement que l’on raconte n’est pas encore fini

I have worked here for 2 years

Ici on veut dire que l’on a travaillé ici depuis 2 ans et qu’aujourd’hui on y travaille encore.

  • On utilise le prétérit avec for et since lorsque l’événement que l’on raconte est terminé

I worked here for 2 years

Ici on veut dire que l’on y a travaillé pendant 2 ans, mais ça peut être il y a 4 ans comme ça peut-être il y a 10 ans et aujourd’hui on y travaille plus.

Récapitulation :

  • On utilise le présent perfect lorsqu’un évènement a eu lieu dans le passé et qui n’est toujours pas fini ou qui est toujours vrai dans le présent ou encore une action passée qui est finie, mais qui a des répercussions sur le présent.
  • On utilise le past simple lorsqu’un évènement a eu lieu dans le passé, s’est terminé dans le passé et n’a aucun lien avec le présent.

Pour plus de détails sur since et for, voir l’article sur la différence entre since et for.